¿Qué es la economía circular?

Fidel Sánchez Alayo comenta sobre Economia Circular
Economia Circular

La Unión Europea produce más de 2.500 millones de toneladas de residuos al año. Las instituciones comunitarias trabajan en la reforma del marco legislativo para promover un cambio del modelo de gestión de residuos actual, que tiene un carácter lineal, por una verdadera “economía circular”. Pero, ¿en qué consiste esta economía circular? ¿Qué beneficios conlleva el cambio?

La economía circular es un modelo de producción y consumo que implica compartir, alquilar, reutilizar, reparar, renovar y reciclar materiales y productos existentes todas las veces que sea posible para crear un valor añadido. De esta forma, el ciclo de vida de los productos se extiende.

En la práctica, implica reducir los residuos al mínimo. Cuando un producto llega al final de su vida, sus materiales se mantienen dentro de la economía siempre que sea posible. Estos pueden ser productivamente utilizados una y otra vez, creando así un valor adicional.

Contrasta con el modelo económico lineal tradicional, basado principalmente en el concepto “usar y tirar”, que requiere de grandes cantidades de materiales y energía baratos y de fácil acceso.

¿Por qué tenemos que cambiar a una economía circular?

Uno de los motivos para avanzar hacia una economía circular es el aumento de la demanda de materias primas y la escasez de recursos. Varias materias primas cruciales son finitas y, como la población mundial crece, la demanda también aumenta.

Otra de las razones es la dependencia de otros países: algunos países de la UE dependen de otros países para sus materias primas.

El impacto en el clima es otro de los factores. La extracción y el uso de materias primas tienen importantes consecuencias medioambientes, aumenta el consumo de energía y las emisiones de dióxido de carbono (CO2), mientras que un uso más inteligente de las materias primas puede reducir las emisiones contaminantes.

Además de los beneficios ambientales, del ahorro que conllevaría su aplicación en multitud de áreas, la Economía Circular podría ser un gran motor para la generación de empleos en todo el mundo y su desarrollo debería permitir a los países que la apliquen, obtener una ventaja competitiva en el contexto global.

La adopción de la Economía Circular tiene como objetivo alcanzar un alto nivel, en el empleo eficiente de los recursos. Solo en Europa se emplean casi 16 toneladas de materiales per cápita, como estímulo económico, de los cales 6 acaban siendo residuos, más de la mitad de los cuales termina en vertederos.

El valor de los productos  y componentes se mantiene el mayor tiempo posible dentro de la economía creando valor. Este modelo supone la creación de empleo, promueve innovaciones que proporcionan ventajas competitivas y aportan protección a las personas y al medio ambiente.

Beneficios de la economía circular

  • Mejora la seguridad en el suministro de materias primas y reduce la dependencia de las importaciones. El mantenimiento del valor de los productos a lo largo del tiempo o la vuelta de los residuos a la economía como materiales secundarios de alta calidad, reducirá la demanda de materias primas vírgenes y, como consecuencia, la dependencia de las importaciones.
  • Mejora del impacto ambiental. Disminuir la extracción de materias primas, reducir el consumo de combustibles fósiles, alargar la vida de los productos, recuperar y reciclar materiales, etc, harán que los impactos ambientales que se producen en todas las etapas de la vida de un producto disminuyan.
  • Innovación y crecimiento económico. Los nuevos modelos de negocio y las nuevas tecnologías favorecerán la innovación y crearán más valor económico de los recursos naturales.
  • Consumo sostenible y oportunidad de nuevos trabajos. La innovación social asociada a “compartir”, al ecodiseño, a la reutilización, al reciclaje, etc. tendrá como resultado un comportamiento en el consumo más sostenible. Por otra parte, el desarrollo de nuevas áreas de trabajo generará la creación de empleo tanto de baja, media o alta cualificación. El cambio de productos por servicios y la formación y educación también darán lugar a nuevos empleos.

No hay dudas que distanciarse de la economía lineal, que es la que se aplica en la actualidad (mediante el sistema de crear, usar y tirar) no es la forma más sostenible de emplear los recursos y que el nuevo modelo, permitiría que los mismos vuelvan como materias primas secundarias al ciclo de producción, por lo que los residuos serían la fuente principal, sin necesidad de extracción o fabricación.

El desarrollo de una economía circular debería ayudar a reducir el uso de recursos, limitar el consumo de energía y disminuir la producción de residuos. Para lograrlo se debe reorientar la productividad mundial. Pero, ¿Es posible esto? ¿Todo son ventajas con la Economía Circular?

Desventajas de la economía circular

Integración

Uno de los problemas que enfrenta la Economía Circular es que muchos productos son difíciles de reciclar o desmontar. Los diseñadores de los productos actuales, no tienen en cuenta la gestión de los residuos y por ahora, no tienen razones sólidas para crear, tomando en consideración el fin de la vida de sus productos. Por lo tanto, la Economía Circular requiere una integración del ciclo de vida del producto, que va de la extracción de las materias primas hasta la eliminación, la reutilización y/o el reciclado.

Esta integración tiene varias desventajas. En el primer caso, las empresas podrían subvencionar de forma cruzada, las diferentes actividades del proceso, pero ello conllevaría tener una producción ineficiente y con precios muy elevados.

Otro problema es que, si los productores gestionan el despilfarro de sus productos, puede ser más difícil beneficiarse de la gestión de residuos. Finalmente, los costos iniciales de administrar o poseer todo el ciclo de vida pueden resultar demasiado altos para los nuevos emprendedores.

Vinculación

A veces el bucle de recursos es imposible de cerrar dentro de una misma industria. Se pueden transformar botellas de vidrio en otras botellas de forma casi indefinida, pero muchas veces los residuos de una industria podrían ser recursos para otras.

La vinculación de las diferentes cadenas productivas puede crear una red de complejas interdependencias, que podría hacer que el sistema resultase muy vulnerable a las interrupciones. Similares colapsos y complejidades ya son bastante comunes en otros sistemas.

Seguridad

Es imposible ignorar la realidad, de que el uso de los recursos se relaciona directa y fuertemente con las cuestiones ambientales y sociales. Si bien la aplicación de la Economía Circular tiene un gran potencial para reducir el daño ambiental, la relación exacta que existe entre la maximización de los beneficios y la minimización de los efectos sobre el Medio ambiente, no está clara.

Un gobierno que decida implantar la Economía Circular, debe ser capaz de imponer las políticas adecuadas, que permitan lograr un crecimiento económico, al tiempo que se reducen significativamente los impactos ambientales.